Ray a fost nascut intr-o familie saraca, fiind fiul lui Aretha si Baily Robinson. Tatal lui a abandonat familia la scurt timp dupa aceea. Fratele sau, copil fiind, a murit intr-un accident in cada. El insusi si-a pierdut vederea la varsta de 5 ani. El a dezvoltat dragostea sa pentru muzica la Scoala de Stat pentru copii surzi si orbi, unde a invatat sa cante la pian si clarinet. Vocea lui uimitoare a ajutat R & B-ul sa ajunga in mainstream. In anii 60, el a fost primul afro cantaret american care s-a aventurat in muzica country si si-a pus propria amprenta pe ea.